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© TEXTE LUC DUJARDIN - AVIATION & PHOTOGRAPHIE 2016


           

NATO READINESS ACTION PLAN


Le vendredi 18 décembre 2015, le Conseil des Ministres a approuvé la proposition de Steven Vandeput, Ministre de la Défense, relative à la participation de la Belgique au Readiness Action Plan (RAP) de l'OTAN. L'engagement opérationnel belge pour 2016 dans le cadre de ce plan est multiple. Il s'agit tout d'abord de déployer quatre avions de combat F-16 et une cinquantaine de militaires pour une durée de quatre mois en Estonie. Ensuite, un navire chasseur de mines sera envoyé en mer Baltique pendant un mois dans le courant des mois de mai et de juin. Enfin, environ 350 autres militaires iront en Lituanie pour une durée d'un mois dans la période juillet-août 2016.

   

NATO READINESS ACTION PLAN


On Friday 18 December 2015, Belgium participation to NATO Readliness Action Plan has been approved by the Cabinet. It was the Minister of Defence, Steven Vandeput who had made this proposal. The operational commitment is multiple. For a period of four months, fifty men and four F-16 will be deployed in Estonia. In the course of the months of May and June, a mine hunter ship will be send in the Baltic Sea for one month. Finally, between July and August 2016, three hundred and fifty servicemen will go to Lithuania for one month.

   
           

ENHANCED AIR POLICING MISSION
(Baltic Air Policing 40)



Pour ce qui concerne la mission de police du ciel, les moyens aériens belges envoyés sur place sont deux F-16AM de la 350e escadrille du 2e Wing tactique de Florennes et de deux autres provenant de la 349e escadrille du 10e Wing tactique de Kleine-Brogel. Ces quatre avions sont déployés de janvier à avril 2016 sur la base aérienne d'Ämari en Estonie. Ils participent à la mission de surveillance de l'espace aérien des pays baltes. C'est la quarantième mission de ce type mandatée par l'OTAN depuis 2004. Et c'est la cinquième participation d'avions et de militaires belges. Les F-16 belges ont décollé le mardi 5 janvier et sont opérationnels sur place depuis le jeudi 7 janvier 2016. Le contingent belge est composé de pilotes de techniciens et de logisticiens. Le détachement est placé sous le commandement de « Blanky », pilote à la 349e escadrille.

Le 7 janvier, une petite cérémonie a officialisé le passage du témoin et la prise en charge de cette mission. Le Ministre de la Défense estonien Hannes Hanso et le Lieutenant général Riho Terras, Commandant en chef des Forces estoniennes de Défense, ont accueilli les militaires belges et leur ont souhaité le succès dans l'accomplissement de leur mission. Parmi les autorités civiles et militaires, étaient notamment présents Marijus Velička, Vice-Ministre lituanien de la Défense nationale, l'Amiral Général Fernando García Sánchez, chef de la Défense espagnol, Philippe Beke, ambassadeur de Belgique en Finlande et en charge de l'Estonie et le Général-Major Frederik Vansina, commandant la Composante Air belge.

La dernière participation belge à l'Enhanced Air Policing Mission remonte à 2015. (Voir notre précedent article). La mission actuelle est dirigée par l'Espagne, présente avec environ cent trente militaires et quatre Eurofighter C-16 Typhoon basés à Siaulai en Lituanie. Les avions belges déployés à Ämari y prennent la relève du 31 Wing tactique allemand (Taktisches Luftwaffengeschwader - TaktLwG 31 « Boelke ») de Nörvenich et de ses quatre Eurofighter Typhoon. tandis que les espagnols relèvent une unité hongroise équipée de Saab JAS 39 Gripen. Ces deux détachements étaient actifs dans la région depuis le mois de septembre 2015.

A l'origine, lors de l'adhésion des pays baltes à l'Union européenne et l'OTAN en 2004, la mission de police du ciel Baltic Air Policing (BAP) était effectuée par un pays avec un détachement de quatre avions de combat. En 2014, suite à de nombreuses incursions d'avions russes de l'espace aérien des Etats baltes lors de la crise ukrainienne, le dispositif a été étendu et pris en charge conjointement par quatre pays, avec un total de seize avions de combat. Ce dispositif étendu a été opérationnel lors de la relève du 1er mai 2014 avant d'être réduit de moitié à partir du 1er septembre 2015.

L'OTAN reste donc vigilant dans cette région et le dispositif aérien déployé au-dessus des Etats baltes demeure plus important que la normale. Les pilotes belges assurent la mission de permanence opérationnelle ou Quick Reaction Alert (QRA). Sept jours sur sept et vingt-quatre heures sur vingt-quatre, ils sont capables de décoller en quelques minutes pour aller intercepter tout aéronef suspect qui entrerait dans la zone dont ils ont la surveillance. Les F-16 belges disposent comme armement externe de missiles AIM-9 Sidewinder et AIM-120 AMRAAM et sont également équipés de deux réservoirs supplémentaires de 2200 litres sous la voilure pour augmenter leur autonomie.

Lors d'une mission comme celle-là, le personnel est envoyé sur place par rotations. Les pilotes seront ainsi relevés toutes les deux semaines, tandis que le personnel au sol restera sur place par période de deux mois. Outre la prise en compte des exigences de la mission, une opération extérieure réelle permet également à un nombre plus important de militaires de maintenir, de développer ou d'acquérir de l'expérience dans un contexte interallié et multinational. Le haut niveau de qualification, la rigueur et le professionnalisme des équipages et des militaires belges en fait des partenaires reconnus et appréciés au niveau international.

La Belgique, au même titre que quinze autres Etats membres de l'OTAN, a déjà participé à plusieurs reprises à ces missions police de l’air dans les Etats baltes.

   

ENHANCED AIR POLICING MISSION
(Baltic Air Policing 40)



In order to perform the Air Policing Mission, Belgium has sent two F-16AM from the 350th Squadron of the 2nd Tactical Wing of Florennes and two others from the 349th Squadron of the 10th Tactical Wing of Kleine-Brogel. Those four aircraft are deployed on Ämari, which is an Estonian Airbase, from January till April 2016. They participate at the surveillance mission regarding the Baltic States airspace. NATO does that kind of mission since 2004. This one is the fortieth. As for Belgium, it is its fifth participation with airplanes and Belgian servicemen. The take-off was Tuesday 5 January. Two days later, servicemen and aircraft were already operational. The Belgian contingent is made of different professions: pilots, technicians and logisticians. All are under the command of “Blanky”, 349th Squadron’s pilot.

The exchange of the baton and the mission care have been officialised on Thursday 7 January. The Belgian servicemen have been welcomed by the Commander-in-Chief of the Estonian Defence Forces, Lieutenant – General Riho Terras, and by the Estonian Defence Minister, Hannes Hanso. Both of these important persons have wished to our men success in the accomplishment of their mission. During the ceremonial were also present among the civilian and military authorities, the Lithuanian National Defence Vice-Minister, Marijus Velicka, the chief of Spanish Defence, the Admiral General Fernando Garcia Sanchez, the Belgium Ambassador in Finland and in charge of Estonia, Philippe Beke, and last but not least, the Commander of the Belgian Air Component, the Major General Frederik Vansina.

Last time that Belgium has participated at the Enhanced Air Policing Mission, it was in 2015 (We invite you to have a look at our previous article). This year, Spain is the leader. Based in Lithuania, at Siaulai Airbase, Spain has there one hundred and thirty servicemen with four Eurofighter C-16 Typhoon. The Spaniards take over the position of a Hungarian Unit with its SAAB JAS 39 Gripen. In Ämari Airbase, the Belgian aircraft pick up the burden of the German 31st Tactical Wing (Taktisches Luftwaffengeschwader – TaktLwG 31 “Boelke”) of Nörvenich and its four Eurofighter Typhoon. Both Hungarian and German contingents were present in these countries since September 2015.

At the origins, when the Baltic countries joined the European Union and NATO in 2004, the Baltic Air Policing Mission (BAP) was done by a country with a contingent of four fighters. Ten years later, owing to numerous Russian incursions in the Baltic States Airspace during Ukrainian crisis, the disposal has been extended. It has been taken in charge at the same time by four countries for a total of sixteen fighter jets. The regime has been operational since the follow-on which was May 1rst. In September 1 2015, it has been halved.

Even if the regime has been reduced, NATO stays alert in this area. Notice that the aerial disposal deployed over the Baltic States is still more important than normal. As for our Belgian pilots, they ensure the Quick Reaction Alert (QRA) mission. 24 hours a day, 7 days a week, they are able to takeoff in a few minutes to intercept any suspect airplane which would enter the area they are paying attention to. The Belgian F-16 are armed with AIM-9 Sidewinder and AIM-120 AMRAAM rockets. Also, in the purpose to increase the autonomy, the planes have additional tanks of 2200 liters under the wings.

For that kind of mission, there are turnovers regarding the personal sent over there. Usually, the ground staff stays for a two month period. As for the pilots, they are relieved every two weeks. Besides the mission exigency, a real external operation allows a great number of servicemen to maintain, to develop or acquire experience in a multinational context. Because of their high level of qualification, their stringency and their professionalism, crews and Belgian servicemen are recognized and appreciated partners at international level.

Belgium, as other fifteen Member States, has participated many times at those Baltic Air Policing Missions.

   


March 1st – June 30 2004 (BAP 01) at Siauliai (Lithuania)

December 1 2006 – March 30 2007 (BAP 11) at Siauliai (Lithuania)

September 3 2013 – January 4 2014 (BAP 33) at Siauliai (Lithuania)

January 7 2015 – August 31 2015 (BAP 37) at Malbork (Poland)

January 5 2016 – April 30 2016 ( BAP 40) at Ämari (Estonia)



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LA BASE AERIENNE D'ÄMARI


La base aérienne d'Ämari est située au nord de l'Estonie, dans une plaine boisée, à moins d'une dizaine de kilomètres de la mer Baltique, à l'ouest de la capitale Tallinn et au sud du lac Klooga. La piste 06/24 est asphaltée et orientée au sud-ouest/nord-est. Elle mesure 2750 mètres de long et possède à chaque extrémité un overrun en béton de 250 mètres supplémentaires. Les parkings extérieurs peuvent accueillir une vingtaine d'avions. Sous l'ère soviétique, Ämari était la base de deux régiments navals d'aviation d'assaut (321 et 170 MShAP) équipés de Sukhoi Su-24. En 1998, la Force aérienne estonienne y a établi une Escadre de surveillance aérienne Actuellement, deux unités y sont basées qui mettent en œuvre des L-39C Albatros (en leasing), des Antonov An-2, et quatre hélicoptères Robinson R44.

Progressivement, l'utilisation de la base d'Ämari devient de plus en plus internationale. Afin de devenir une base OTAN, les installations ont été renouvelées et la piste actuelle a été inaugurée en 2010. En 2012, l'U.S. Air Force y envoie des A-10 Thunderbolt II de l'Air National Guard (ANG) du Michigan. L'Estonie met désormais cette infrastructure au service de l'OTAN pour les missions Baltic Air Policing. En avril 2014, une équipe du 48th Fighter Wing de Lakenhaet (UK) de l'U.S. Air Force a évalué positivement la base pour un usage futur. Et, à partir du 30 d'avril 2014, c'est un détachement de quatre F-16 danois s'y déploie pour mener la première mission de permanence opérationnelle Baltic Air Policing (BAP 35) depuis Ämari. En 2015, lors de la crise ukrainienne, des moyens aériens participants à l'opération Atlantic Resolve sont basés à Ämari afin de bien montrer que l'OTAN et les USA sont bien attentifs aux agissements des forces russes en Ukraine et aux portes de l'Union européenne. En août 2015, les Etats-Unis y envoient des A-10C Thunderbolt II du 303rd Fighter Squadron, puis en septembre, des A-10C du 74th Fighter Squadron. Ces deux unités sont basées à Moody Air Force Base, dans le nord de la Géorgie. Toujours au mois de septembre 2015, des F-22 Raptor du 95th Fighter Squadron basé en Floride à Tyndall Air Force Base se rendent également à Ämari.

A l'heure actuelle des A-10 du 74th FS sont toujours présents sur place et un nouveau chapitre de l'histoire de cette base s'ouvre en ce début d'année 2016 avec le déploiement des quatre F-16 belges.

   




ÄMARI AIRBASE


Ämari airbase is less than ten kilometers from the Baltic Sea and stands in North Estonia. It is localized in a wooded plain, at the west of the capital Tallinn and in the south of Klooga Lake. The asphalted track 06/24 is oriented southwest/northeast and has a length of 2750 meters. At each endpoint, there is a concrete overrun of 250 extra meters. As for the outside parking area, it can welcome about twenty aircraft. During the Soviet Era, there were two Naval Assault Air Regiments (321 and 170 MShAP) with Sukhoi Su-24 which occupied Ämari Airbase. An Air Surveillance Wing has been established on the base by the Estonian Air Force since 1998. Nowadays, two units are present with the L-39C Albatros (leasing contract), the Antonov An-2 and four Robinson R44 helicopters.

Step by step, the airbase of Ämari becomes more and more international. To be seen as a NATO airbase, the installations have been renewed. The actual runway was inaugurated during the year 2010. Four years ago from now, in 2012, the U.S Air Force sent there some A-10 Thunderbolt II of the Air National Guard (known as ANG) from Michigan. Estonia puts the base at NATO’s disposal for the Baltic Air Policing Missions. In 2014, it has been assessed positively by the 48th Fighter Wing Team, originated from Lakenhaet (UK) of the U.S. Air Force, for future use. In April 30 of the same year, four Danish F-16 are deployed on Ämari Airbase to operate the first operational presence as part of the Baltic Air Policing Mission (BAP 35). In regards to the Ukrainian crisis, some air assets participating at the Atlantic Resolve Operation are on the base in 2015. In this way, they show that both NATO and the United States are highly vigilant regarding the Russian Forces acting in Ukraine and at the gateway of the European Union. The United States sent there the A-10C Thunderbolt II of the 303rd Fighter Squadron in August 2015. Then, a couple of months later, in September, the A-10C of the 74th Fighter Squadron left as well. Those two units that we have just talked about are based in northern Georgia on Moody Air Force Base. In beginning of September 2015, A-10s were joined by some F-22 Raptors from the 95th Fighter Squadron based on Tyndall Air Force Base, Florida .

Right now, the A-10 of the 74th Squadron are still present on Ämari Airbase. Another chapter is opening in the history of the base with the deployment of four Belgian F-16 at the beginning of this year 2016.

   

© TEXTE LUC DUJARDIN - AVIATION & PHOTOGRAPHIE 2016


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English translation by
Barbara DUFRANE