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© TEXTE ET PHOTOS LUC DUJARDIN - AVIATION & PHOTOGRAPHIE 2017


     

Lors des Belgian Air Force Days, pendant trois jours, du vendredi 24 au dimanche 26 juin 2016, le ciel de Florennes a vu quotidiennement un vol en patrouille de trois F-16 entourant un Spitfire. Et pas n'importe lequel, puisqu'il s'agissait du Spitfire MH434, véritable vétéran des combats tournoyants de la Seconde Guerre mondiale et de la 350e escadrille, avec laquelle il vola de janvier à mars 1944. Après la guerre, il a également volé au sein de la Force aérienne belge à partir de la base de Coxyde. Cet avion est aussi le Spitfire le plus authentique en état de vol actuellement (Voir notre article précédent : Once upon a time Spitfire MH434). La 350e escadrille « voulait mettre en avant cet avion tout particulièrement puisque c'est un hommage à rendre aussi à cet avion qui vole toujours. »

Ce vol en formation devant le public des Belgian Air Force Days 2016 était effectué à l'occasion du septante-cinquième anniversaire de la 350e escadrille. Cet événement a donné un emploi du temps assez particulier pour les pilotes de l'unité, y compris bien avant le meeting aérien lui-même. Ils nous ont raconté : « Il est évident que c'est toujours un moment privilégié pour les militaires de faire connaître un peu mieux leur métier du grand public. Et spécifiquement les différents jobs que l'on peut trouver sur une base aérienne. Pour ma part, j'étais employé à la mise en place d'une exposition dédiée aux septante-cinq ans de la 350e escadrille, unité dont je fais partie. Ma tâche était relativement simple puisqu'elle consistait à surveiller les objets de l'exposition et s'assurer de la sécurité de celle-ci. Le gros du travail avait été fait en amont puisque cela nous a pris plusieurs mois pour regrouper tous les objets et créer tous les panneaux d'exposition. Toujours est-il que durant ce week-end, nous devions arriver avant l'ouverture des portes au public et repartir une à deux heures après la fermeture. Il arrivait régulièrement qu'il faille donner un coup de main à l'un ou l'autre stand. La préparation était assez intense et a duré environ sept à huit mois. Tout le personnel de l'escadrille a mis la main à la pâte et a participé aux différentes tâches nécessaires à l'organisation (mise en place du stand, support logistique, transport des personnes, mise sur pied de l'exposition, etc). L'exposition s'est préparée longtemps à l'avance et il a fallu prendre contact avec non seulement des musées, mais aussi avec des collectionneurs particuliers. Ces derniers ont d'ailleurs grandement contribué au succès de cette exposition. C'était une expérience intéressante, essentiellement au niveau de la préparation. Cela a demandé des mois de travail et heureusement, le résultat était correct. »

Les pilotes de la 350 nous ont ensuite fait part de toute la fierté qu'ils ont ressenti à pouvoir voler dans l'aile d'un des légendaires Spitfire. « Plusieurs pilotes ont eu l'occasion de voler avec le Spitfire durant la soirée du vendredi soir et pendant le week-end. Cela a été décidé en fonction des personnes disponibles et des volontaires. Le leader de la formation était le même pour chacun des vols afin de faciliter la coordination avec le pilote du Spitfire. »

Le F-16 à la tête de cette formation était à chaque fois le F-16AM codé FA-129 porteur de la livrée spéciale que l'on doit au graphiste tournaisien Bruno Ghils. C'est lui également qui avait conçu le superbe design du F-16 FA-84 lorsqu'il était affecté au F-16 Solo Display Team de 2012 à 2014. L'avion décoré pour le septante-cinquième anniversaire de la 350e escadrille est recouvert d'un camouflage rappelant celui des Spitfire de la RAF et porte, sur la dérive, un logo représentant une demi-silhouette de Spitfire à la ligne claire entrelacée dans les chiffres 75. Sur les flancs, il porte une cocarde belge et les codes MN-B portés jadis par le Spitfire MH434 pendant la guerre lorsqu'il volait au sein de la 350 escadrille qui était alors intégrée à la Royal Air Force. Sur un des flancs, les codes d'escadrille entourent une cocarde RAF et de l'autre une cocarde belge. A la base de la dérive, la mention « Fortissimi since 1941 » rappelle la célèbre phrase de Jules César (Belgae Gallorum Fortissimi) qui est la devise à l'unité.

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Comme l'expliquait le commandant de la 350e escadrille, la décoration de l'avion a d'emblée été pensée comme « un retour aux sources, manifesté par le camouflage de la Seconde Guerre mondiale, typique du Spitfire, qui part de l'arrière de l'avion et se propage vers l'avant du fuselage. C'est une manière de dire que l'histoire nous rattrape et nous rappelle que les anciens sont là. Que ce soient les machines ou les pilotes, ils sont toujours présents dans nos coeurs et dans nos esprits. Et ils se remanifestent à nouveau à l'occasion de ce septante-cinquième anniversaire. C'est aussi une manière de faire le lien entre deux superbes machines, la première que l'on a reçue et celle qu'on a à l'heure actuelle : le Spitfire et le F-16, deux machines formidables ! » Il s'agissait de faire le lien entre le passé et le présent du point de vue humain en rendant hommage à tous les pilotes de l'escadrille, et notamment ceux qui ont fait le sacrifice de leur vie au combat ou en service aérien commandé. « Pendant la Seconde Guerre mondiale, trente et un pilotes sont décédés en opération. Le premier c'est le Sergent José Blairon qui a été abattu pendant le Circus 170 [le 9 mai 1942]. » Pour l'escadrille il était « important de faire cette approche de mémoire. Et pour, d'une certaine manière, clôturer la boucle, c'est aussi un hommage à Robert « Bobby » Laumans, dernier pilote belge de la 350 qui avait participé à la Seconde Guerre mondiale et qui est décédé en 2014. »

La décoration spéciale du F-16 FA-129 avait été dévoilée à la presse le mardi 25 mai 2016 en présence du Général-major Frederik Vansina, commandant de la Composante Air, du Colonel Thierry Dupont, commandant de la base de Florennes, du commandant et des pilotes de la 350e escadrille. Un vol local avait même permis d'admirer la nouveau schéma de peinture sous toutes les coutures.

Pour les pilotes, s'il devait y avoir un regret, c'est que les F-16 ne soient pas allés en vol accueillir le Spitfire MH434 à son arrivée. Sur le plan du pilotage, « Techniquement, le Spitfire vole beaucoup moins vite que le F-16. C'est un petit peu plus compliqué pour le pilote du F-16 de voler plus lentement que d'habitude en formation avec un avion plus petit que d'habitude. Il faut donc trouver des repères pour être dans une bonne position. Du point de vue émotionnel, c'est simplement magnifique ! On se rend compte qu'on se retrouve à côté d'un avion qui a participé à la Seconde Guerre mondiale. Cette vision est absolument incroyable ! »

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Pour plus d'informations sur l'histoire de la 350e escadrille pendant la Seconde Guerre mondiale, on pourra consulter le tout récent livre d'André Bar et Jean-Louis Roba. Paru en octobre 2016, il s'établit d'emblée comme une référence incontournable pour cette partie de l'histoire de l'unité.

   


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BAR (André) & ROBA (Jean-Louis),
Le 350 (Belgian) Squadron,

Le Vigen, Lela Presse, 2016, 239 p.
(Hisoire des unités, 6).
Prix : 39,00 EUR.



WWW.350SQN.BE


© TEXTE ET PHOTOS LUC DUJARDIN - AVIATION & PHOTOGRAPHIE 2017

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Additional pictures
Laurent CUVELIER & VADOR (Belgian Air Force)
English translation coming soon



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REMERCIEMENT : A TOUT LE PERSONNEL DE LA 350, NAVIGANTS ET TECHNICIENS. MERCI A « BAUCH » ET A « SPINKY » QUI ONT GENTIMENT REPONDU A NOS QUESTIONS. MERCI AUSSI A « HAID » QUI AVAIT FAIT LE VOL DE PRESENTATION LE 25 MAI 2016. GRAND MERCI ENFIN A « BI2 » POUR SA BIENVEILLANTE EFFICACITE. LA CHASSE !...